Enfermedad del gusano del corazón en perros (dirofilariasis en perros)

Revisado para mayor precisión el 24 de junio de 2019 por la Dra. Katie Grzyb, DVM

La enfermedad del gusano del corazón es una enfermedad grave y potencialmente mortal que puede afectar a los perros si no se les protege. Como padre de una mascota, necesita conocer la siguiente información para ayudar a mantener alejados a estos parásitos:

  • Que son los gusanos del corazón

  • ¿Qué causa los gusanos del corazón en los perros?

  • Cómo saber si su perro tiene gusanos del corazón

  • Cómo prevenir la dirofilariosis en perros

¿Qué es la enfermedad del gusano del corazón en los perros?

Los perros que padecen la enfermedad del gusano del corazón están infectados con el organismo Dirofilaria immitis, un nematodo (gusano redondo) comúnmente conocido como gusano del corazón.

La gravedad de la enfermedad del gusano del corazón en los perros depende directamente de la cantidad de gusanos presentes en el cuerpo, cuánto tiempo han estado allí y la respuesta del cuerpo del perro.

En las regiones donde la Dirofilaria immitis es endémica, los perros sin medicamentos recetados contra el gusano del corazón tienen muchas probabilidades de desarrollar la enfermedad del gusano del corazón. El gusano del corazón prevalece principalmente en áreas geográficas con climas tropicales y subtropicales.

Se encuentra comúnmente a lo largo de las costas del Atlántico y del Golfo y a lo largo de las cuencas de los ríos Ohio y Mississippi.

Sin embargo, la presencia de Dirofilaria immitis no se limita a estas áreas. Los perros han sido diagnosticados con la enfermedad del gusano del corazón en los 50 estados.

¿Qué causa los gusanos del corazón en los perros?

Los gusanos del corazón se transmiten a través de las picaduras de mosquitos que portan las larvas infecciosas del gusano del corazón. Estas larvas luego migran a través del cuerpo del perro hasta llegar al corazón y los vasos sanguíneos dentro de los pulmones, un proceso que toma aproximadamente seis meses.

Las larvas continúan madurando en el corazón y los pulmones del perro; un gusano del corazón adulto puede llegar a medir aproximadamente 30 centímetros de largo. Estos adultos se reproducen y liberan gusanos del corazón inmaduros, conocidos como microfilarias, en el torrente sanguíneo del perro.

Cuando un mosquito pica a un perro infectado, las microfilarias pueden ingresar al cuerpo del mosquito, madurar y luego transmitirse a otro perro, continuando así el ciclo de vida del gusano del corazón y propagando la enfermedad al siguiente huésped.

¿Qué perros tienen más riesgo de contraer la enfermedad del gusano del corazón?

Los factores de riesgo asociados con la enfermedad del gusano del corazón en perros incluyen:

La mayoría de los perros en los Estados Unidos tienen los dos primeros factores de riesgo, lo que hace que los preventivos contra el gusano del corazón sean la única forma de mitigar el riesgo de su perro. Se deben administrar medicamentos preventivos contra el gusano del corazón a todos los perros según las indicaciones de su veterinario.

¿Cuáles son los signos y síntomas de los gusanos del corazón en los perros?

Los signos y síntomas comunes de la dirofilariosis en perros incluyen tos, intolerancia al ejercicio y mala condición corporal, pero los síntomas pueden variar según la gravedad de la infección.

Clases de enfermedad del gusano del corazón

La enfermedad del gusano del corazón se divide en cuatro clases que aumentan en gravedad. Estos son los síntomas de cada uno.

Clase I

Los perros con enfermedad del gusano del corazón de clase I a menudo son asintomáticos, lo que significa que no presentan síntomas visibles o solo pueden presentar signos mínimos, como una tos ocasional.

Clase II

Los signos de gusanos del corazón en los perros de clase II generalmente incluyen tos e intolerancia a un nivel moderado de ejercicio.

Clase III

Los síntomas del gusano del corazón de clase III incluyen una pérdida generalizada de la condición corporal (pérdida de peso, cabello graso o seco, pérdida de músculo), intolerancia al ejercicio más extrema, dificultad para respirar y una apariencia barrigón asociada con la acumulación de líquido en el abdomen como resultado de insuficiencia cardiaca.

Clase IV

Los perros con enfermedad del gusano del corazón de clase IV tienen una afección conocida como síndrome de la cava, que es causada por la presencia de tantos gusanos del corazón que bloquean el flujo de sangre al corazón. El tratamiento para perros con enfermedad del gusano del corazón de clase IV tiene como objetivo la comodidad, ya que la enfermedad ha progresado demasiado para ser tratada.

Cómo saber si su perro tiene gusanos del corazón

Un veterinario puede realizar un análisis de sangre rápido para detectar a un perro en busca de gusanos del corazón. Estas pruebas se realizan de forma rutinaria tanto en perros que se sospecha que tienen la enfermedad del gusano del corazón como para controlar a los perros que están tomando medicamentos preventivos contra el gusano del corazón.

Una prueba de detección positiva debe confirmarse con otro tipo de prueba antes de realizar un diagnóstico definitivo. La segunda prueba se utiliza para confirmar que la primera prueba de antígeno fue realmente positiva y para descartar microfilarias en el torrente sanguíneo.

Las pruebas adicionales que se realizan de forma rutinaria en perros con enfermedad del gusano del corazón incluyen un panel de química sanguínea, un recuento completo de células sanguíneas, un análisis de orina y radiografías de tórax. Estas, y posiblemente otras pruebas, son necesarias para planificar un tratamiento adecuado de los gusanos del corazón en perros y para determinar el pronóstico de un perro.

¿Cuál es el pronóstico para los perros con enfermedad del gusano del corazón?

Para los perros que contraen la dirofilariosis, el pronóstico es bueno para los casos leves a moderados con un tratamiento adecuado y oportuno. Los perros con casos más graves pueden sufrir complicaciones graves a corto y largo plazo asociadas con la enfermedad y su tratamiento.

La American Heartworm Society ha establecido el estándar de oro para el tratamiento de la dirofilariosis en perros. Sus recomendaciones de tratamiento se crean para CADA perro con gusano del corazón positivo, ya sea de Clase I o Clase IV.

Es posible que se requiera tratamiento adicional para las etapas superiores, esto incluye medicamentos antiinflamatorios, hospitalización con terapia de oxígeno y, en algunos casos, intervención quirúrgica en la que se extraen los gusanos del corazón.

El tratamiento se prolonga y suele tardar unos tres meses en completarse. No es hasta nueve meses después de comenzar el tratamiento que el veterinario puede confirmar que el perro es negativo para el gusano del corazón mediante pruebas de antígeno.

Por lo tanto, se requiere una restricción estricta del ejercicio durante todo el proceso de tratamiento de nueve meses.

¿Cómo se tratan los gusanos del corazón en los perros?

Los perros con enfermedad del gusano del corazón inicialmente recibirán los tratamientos necesarios para estabilizar su condición. Luego se les administrará medicación para matar las microfilarias circulantes, y la mayoría se someterá a una serie de tres inyecciones durante un mes para matar los gusanos del corazón adultos en el corazón y los pulmones.

La hospitalización es necesaria cuando se administran estas inyecciones, y posiblemente en otros momentos, para que su veterinario pueda vigilar de cerca los efectos secundarios. Los medicamentos recetados para mascotas como la prednisona y la doxiciclina también se recetan generalmente para reducir las posibilidades de que el perro reaccione mal a la muerte de los gusanos del corazón.

Los analgésicos y los medicamentos contra las náuseas también se utilizan a menudo porque las inyecciones pueden causar una gran incomodidad y malestar estomacal.

Es posible que se necesiten otros tratamientos según la condición de un perro en particular. Sin tratamiento, la mayoría de los casos de dirofilariosis en perros son eventualmente fatales.

Extirpación quirúrgica de gusanos del corazón para la clase IV

Si un perro tiene síndrome de la cava, será necesario un procedimiento quirúrgico para eliminar los gusanos del corazón adultos del corazón derecho y la arteria pulmonar a través de la vena yugular. Sin embargo, la cirugía es un riesgo real en estos perros debido a su función cardíaca y pulmonar comprometida. La mayoría de los perros con síndrome de la cava mueren independientemente del tratamiento.

El procedimiento implica anestesia general. Se coloca un instrumento quirúrgico en la vena yugular para eliminar los gusanos adultos del corazón. Es eficaz, pero no elimina los gusanos adultos de las arterias pulmonares.

Por lo tanto, es necesario realizar el protocolo de inyección que se recomienda para todos los perros con gusanos del corazón positivos después de completar la cirugía para asegurarse de que todos los gusanos mueran.

Cómo cuidar a un perro con gusanos del corazón

Restringir el ejercicio antes, durante y después del tratamiento de los gusanos del corazón en perros es absolutamente vital para el éxito del tratamiento. Es posible que los perros gravemente afectados deban mantenerse en una jaula para limitar la actividad.

Se debe realizar una prueba de la presencia de dirofilariosis adultos aproximadamente seis meses después de finalizado el tratamiento para comprobar la presencia continua de Dirofilaria immitis. Si la prueba es positiva, se puede repetir el tratamiento.

Los perros que han sido tratados por la enfermedad del gusano del corazón también necesitan recibir medicamentos preventivos, ya que pueden volver a infectarse.

Cómo prevenir la dirofilariasis en perros

La enfermedad del gusano del corazón en perros se puede prevenir con medicamentos mensuales contra el gusano del corazón según lo prescrito por su veterinario. Su perro debe ser examinado para ver si tiene gusanos del corazón antes de que se le puedan recetar medicamentos preventivos contra el gusano del corazón, especialmente si alguna vez se saltó una dosis o se le administró tarde.

Hay una serie de preventivos contra el gusano del corazón que son seguros, altamente efectivos y de uso común. Todos los productos etiquetados para matar gusanos del corazón solo están disponibles con receta médica, por lo que deberá hablar con su veterinario para encontrar el mejor para usted.

Los preventivos del gusano del corazón no son 100 por ciento efectivos, particularmente si no se usan según las instrucciones de la etiqueta o si se omiten dosis. Por lo tanto, se recomienda la detección sistemática del gusano del corazón para que la enfermedad se pueda detectar temprano, cuando el tratamiento es más seguro y eficaz.

El tratamiento de los gusanos del corazón en perros es caro y siempre conlleva algún riesgo para el perro. Sin duda, es mejor prevenir la enfermedad que afrontar sus consecuencias. Cuesta aproximadamente lo mismo prevenir los gusanos del corazón durante toda la vida de un perro que tratar la enfermedad una sola vez.

Imagen destacada: iStock.com/miodrag ignjatovic

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